La terre mythique des pirates des Caraïbes existe : ce sont les îles Caïmans, synonymes de rêve et d’une mer aux eaux merveilleuses. Le petit archipel est composé de seulement trois îles, Grand Cayman, Little Cayman et Cayman Brac. Ces dernières furent repérées par Christophe Colomb lors de son dernier voyage en 1503. Le célèbre explorateur les a baptisées Las Tortugas (Les Tortues), en raison des nombreux spécimens qui nagent tout autour des îles. Terres inhabitées, les îles Caïmans ont été déclarées sol britannique durant la seconde moitié du XVIIe siècle mais n’ont accueilli une population stable qu’à partir de 1730, à cause des constantes incursions des pirates qui les rendaient dangereuses.

Aujourd’hui, il ne reste que la légende des pirates : les îles Caïmans sont un lieu où la vie s’écoule désormais tranquillement, baigné du soleil des Caraïbes. La plus grande des îles, Grand Cayman, abrite la capitale George Town et se trouve à environ 100 kilomètres de Little Cayman et Cayman Brac. La caractéristique qui unit les trois îles, et qui en font également une destination incomparable aux yeux des touristes, sont leurs sites de plongée. Il y en a des centaines, à la portée de tous les plongeurs, des plus ou moins expérimentés. Certains sites sont extraordinaires, comme le Bay Bloody Wall, l’incroyable paroie verticale de Little Cayman.

À Grand Cayman, les amateurs de plongée pourront également nager avec des raies à Stingray City ou avec des tortues au Cayman Turtle Centre, ou encore admirer le spectaculaire récif artificiel de l’USS Kittiwake, et se détendre sur la plage de Seven Mile Beach, considérée comme la plus belle des Caraïbes. L’intérieur de l’île est également riche en attractions naturelles, comme le Parc botanique de la Reine Élisabeth II, les spectaculaires Grottes de cristal et même « l’enfer », avec la singulière formation rocheuse de Hell.

La meilleure saison pour visiter les îles Caïmans est l’hiver, lorsque Costa Croisières fait étape sur ces lieux lointains et enchanteurs. Le climat tropical, mais jamais excessif et la mer chaude sont idéaux pour garantir des vacances de rêve.

Quelles sont les les étapes à ne pas manquer lors de vos vacances aux îles Caïmans? Découvrons-les ensemble:

  • Georgetown
  • Plage de Seven Mile
  • Parc botanique de la Reine Élisabeth II
  • Stingray City
  • Grottes de cristal
  • Cayman Turtle Centre
  • Hell
  • USS Kittiwake
  • Little Cayman
  • Bloody Bay Wall

Georgetown

Bien que vous soyez loin de Buckingham Palace, rappelez-vous que George Town se trouve en territoire britannique. Cette petite ville est la capitale des Caïmans, et est située sur l’île principale, Grand Cayman. Savez-vous quel fut le premier Anglais à venir Grand Cayman ? Le célèbre pirate Sir Francis Drake, qui s’est retrouvé face à une île uniquement habitée par des tortues et des iguanes. Aujourd’hui, George Town est une ville animée, qui accueille les nombreux touristes attirés par ce paradis terrestre. Sa position, sur une étendue de terre baignée par la mer des Caraïbes d’un côté et la lagune de l’autre, ne fait qu’augmenter son charme. Elle est aussi considérée comme la ville la plus ordonnée des Caraïbes! Dans ses rues résidentielles, vous pourrez en effet voir quelques élégantes « Gingerbread houses » aux tons pastels, ces maisons en bois dans le style architectural qui s’est établi en Haïti à la fin du XIXe siècle, avec des vérandas, de hauts plafonds ou même des tourelles.

 

George Town compte près de 21.000 habitants, mais dans cette ville des îles Caïmans, vous pourrez trouver jusqu’à 600 banques! Elles sont tellement nombreuses qu’elles sont devenues une attraction touristique, à compter dans les rues de la ville. Un excellent moyen de visiter George Town est à bord du Trolley Roger, un tramway touristique qui vous emmène dans les quartiers les plus populaires de la ville, et qui plaira sans aucun doute aux enfants. Vous pourrez ensuite flaner dans des quartiers plus sophistiqués, tel que South Sound, et rêver en face de ses villas ornées de fleurs tropicales et surplombant la mer turquoise.

 

Parmi les attractions de George Town, ne manquez pas le Musée du Trésor Maritime des Caïmans, un musée qui recueille des reconstitutions de l’époque où les îles étaient le refuge des pirates (il abrite même un modèle mécanique du pirate Barbe Noire). La ville est aussi idéale pour faire un peu de shopping, dans ses boutiques duty free, qui vendent des objets de toutes sortes, mais aussi dans les marchés locaux, où vous trouverez des souvenirs originaux réalisés par des artisans locaux. Ne manquez pas l’occasion de savourer l’une des spécialités les plus connues des Caraïbes : le rhum, qui est aussi une tradition à George Town. Vous pourrez le déguster sans glaçons, ou essayez le typique « rum cake », un gâteau au rhum qui est une institution dans la région.

Plage de Seven Mile

Bienvenue sur la plus belle plage des Caraïbes : Seven Mile Beach, l’une des plus célèbres au monde et certainement la plus connue de Grand Cayman. Seven Mile Beach est très appréciée des touristes, c’est pourquoi elle figuredans le classement mondial des plus belles plages. Ce qui rend ce coin de paradis terrestre aussi spécial, c’est probablement sa simplicité. En effet, Seven Mile Beach n’est rien de plus qu’une vaste étendue de sable blanc et fin, qui se dévoile sur près de sept miles de long. Avec ses palmiers verts et sa végétation tropicale, elle borde une mer aux nuances turquoises, bleues claires et bleues foncées. Impossible de résister à son charme !

 

Seven Mile Beach est une plage publique, située à deux pas de la promenade de la capitale George Town. Juste en-dehors de la plage vous trouverez des hôtels, des restaurants et des clubs pour faire une pause entre un bain de soleil et un autre et savourer la cuisine locale ou internationale. Mais vous n’aurez sans doute pas envie de quitter Seven Mile Beach et son fond marin peu profond, où les enfants peuvent jouer en toute sécurité. Vous souhaitez parcourir cette plage de rêve dans toute sa longueur ? Alors profitez d’une randonnée à Segway, à laquelle vous pourrez participer durant votre étape à Grand Cayman lors de votre croisière Costa, et durant laquelle vous pourrez sentir le soleil sur votre peau et les parfums de la mer. Vous aurez bien sûr également la possibilité de faire des excursions sous-marines, à la découverte du récif, et même avec un sous-marin. Si vous souhaitez profiter d’un panorama unique sur cette merveille de la nature, optez pour un tour en hélicoptère pour voler au-dessus de Seven Mile Beach!

Parc botanique de la Reine Élisabeth II

Vous préférez vous immerger dans la nature plutôt que dans la mer ? À Grand Cayman, vous trouverez le Parc botanique de la Reine Élisabeth II ,inauguré par Son Altesse la Reine d’Angleterre en 1994 et créé pour préserver le patrimoine naturel de l’île. Une promenade dans le Parc Botanique Royal de Grand Cayman vous permettra d’observer de nombreuses espèces de plantes et de fleurs tropicales, aux couleurs et aux parfums inoubliables. Le parc est traversé par de nombreux sentiers, et abrite également un Salon du thé, le Tea House, avec une superbe vue panoramique.

 

Au moment de sa création, le Parc n’était couvert que par le sentier Woodland, un chemin qui traverse un écosystème composé d’environ 50 % d’espèces végétales originaires des îles Caïmans. Mais au fil des ans, le parc s’est enrichi d’autres attractions, de véritables « expositions naturelles » à admirer, comme le Cayman Heritage Garden, le Floral Colour Garden et l’Orchid Garden, où trois espèces d’orchidées qui n’existent que sur ces îles sont exposées. Un lac, sur lequel vous verrez plusieurs oiseaux aquatiques voler, se trouve juste à côté du Floral Colour Garden.

 

Le Parc Botanique est célèbre en particulier pour son « invité » le plus original : la maison des fascinants iguanes bleus, des reptiles à la peau incroyablement bleue, qui sont protégés afin qu’ils repeuplent l’île. Il n’est pas rare de rencontrer un iguane bleu le long des sentiers du Parc, tout en profitant du soleil des Caraïbes.

Stingray City

Stingray City vous fera vivre une émotion unique : celle de nager parmi les raies géantes! Depuis le port qui se trouve en face du grand lagon de Grand Cayman, appelé North Sound, vous pourrez en effet partir en bateau pour cette aventure. Stingray City se trouve dans un canal naturel qui traverse le reef, c’est-à-dire la Barrière de corail. Ici, les étendues de sable rendent l’eau peu profonde, parfois même à moins d’un mètre, même si elles se trouvent loin de la côte. Et c’est là que chaque jour se rassemble de nombreuses raies géantes, probablement parce qu’autrefois, les pêcheurs qui rentraient au port s’y arrêtaient pour nettoyer le poisson et jetaient les restes à la mer, ce qui attirait les raies affamées.

 

Plus tard, ces superbes animaux marins ont appris à approcher les hommes sans crainte, sachant qu’ils obtiendraient ensuite une délicieuse récompense ! En effet, les touristes peuvent non seulement nager avec les raies, mais également les nourrir, en leur offrant un peu de poisson à mains nues. Les eaux de Stingray City sont incroyablement transparentes, et sont donc idéales pour les amateurs non experts de plongée. Et les raies, habituées à interagir avec l’homme, sont calmes et nagent en petits bancs autour des visiteurs, en se laissant admirer et caresser.

Grottes de cristal

Où se cachaient les pirates des îles Caïmans quand ils ne prenaient pas la mer ? En pénétrant dans les Grottes de cristal de Grand Cayman, vous découvrirez l’un des plus incroyables refuges de pirates! Les grottes de cristal se cachent dans la forêt tropicale de la partie Nord de l’île, et il semble que les pirates l’utilisaient pour se protéger des tempêtes et des regards indiscrets... La légende raconte que plusieurs trésors y seraient enterrés.

 

Il a fallu des millions d’années pour transformer ces incroyables cavernes souterraines parsemées de stalactites et de stalagmites étincelantes. Autrefois, cette partie de l’île se trouvait sous les eaux (nous le savons grâce aux fossiles d’animaux marins et aux coquillages qui y ont été retrouvés), mais le niveau de la mer a diminué au fil des siècles et, grâce à l’érosion de l’eau, ces cavités souterraines incroyables ont commencé à se former. L’eau de la pluie a façonné, goutte après goutte, le profil de ces grottes, qui sont en constante évolution. Les Grottes de cristal sont récemment devenues une attraction touristique de Grand Cayman. Les travaux pour les rendre visitables et accessibles à tous ont débuté au début des années 1990, et ont duré vingt ans. Aujourd’hui, il est possible de visiter trois des plus belles grottes, y compris une « bat-cave » habitée par des chauves-souris !

Cayman Turtle Center

Plus de 200 000 touristes visitent chaque année le Cayman Turtle Center de Grand Cayman pour voir de près l’un des animaux les plus emblématiques des îles Caïmans : la tortue verte. Et ils ne sont pas déçus, car ce centre est unique au monde. Fondé à la fin des années 1960 en tant que « Ferme des tortues », il a grandi au fil des ans et participé à la défense de plusieurs espèces, dont certaines en danger d’extinction, qui ont aujourd’hui recommencé à se reproduire dans cet environnement protégé.

 

Au Cayman Turtle Centre, vous pourrez littéralement nager avec les tortues, dans un bassin de plongée peuplé également de nombreuses espèces de poissons tropicaux de toutes les couleurs. En effet, les tortues ne sont pas les seuls habitants du centre. Il abrite également des iguanes, un crocodile et de nombreux oiseaux tropicaux. Le Cayman Turtle Centre dispose aussi d’un parc aquatique pour s’amuser, bien que l’expérience la plus excitante que vous puissiez vivre est certainement celle de tenir dans vos mains un adorable bébé tortue.

Hell

Dans le Paradis de Grand Cayman, vous pourrez même voir l’enfer ! Hell, qui signifie « enfer », est en effet l’une des attractions les plus connues de la plus grande des îles Caïmans. Il s’agit d’une impressionnante étendue de formations calcaires noires, située à l’intérieur des terres, sur la partie Nord de Grand Cayman.

 

Malgré l’apparence peu rassurante de ses pointes rocheuses sombres et poreuses, que vous pourrez admirer depuis certaines plates-formes d’observation, Hell n’a rien de maléfique. Les gens qui tiennent les magasins situés tout près de cette attraction ne manquent jamais de faire quelques blagues « diaboliques » pour plaisanter avec les visiteurs. Un bureau de poste a même ouvert près de l’étendue des pinacles. Pourquoi ? Pour permettre aux touristes d’envoyer de véritables « cartes postales de l’enfer » bien sûr !

USS Kittiwake

Paradis des amateurs de plongée, Grand Cayman abrite un site de plongée vraiment incroyable : l’USS Kittiwake, un ancien navire de sauvetage sous-marin transformé en récif artificiel. Les plongeurs expérimentés peuvent explorer librement l’intérieur de l’épave, entrer dans ses chambres et découvrir comment la mer l’a transformée, tandis que les plongeurs amateurs pourront simplement s’immerger autour de cette merveille sous-marine.

 

L’USS Kittiwake est situé à une profondeur de plus de 20 mètres, en face de la dernière partie de la célèbre plage Seven Mile Beach, mais il est parfaitement visible si vous survolez la côte, grâce aux eaux claires des Caïmans. L’histoire de ce navire est fascinante : mis à l’eau 1945, il est resté en service jusqu’en 1994. En 2008, il a été racheté par le gouvernement des îles Caïmans, qui lui a donné une nouvelle vie.Le 5 janvier 2011 il a été coulé au large de Seven Mile Beach, pour en faire un récif corallien artificiel. Il est depuis lors l’une des attarctions à ne pas manquer, si vous venez à Grand Cayman.

Little Cayman

La plus petite des îles des Caïmans s’appelle Little Cayman: un nom parfait, si l’on pense qu’elle ne fait que 16 kilomètres de long. Vue d’en haut, elle ressemble à une minuscule étendue verte, bordée de blanc et entourée par le bleu de la mer des Caraïbes. Sachez que Little Cayman est traversée d’une seule et unique rue, qui s’étend dans le périmètre ! Compte tenu de son emplacement et de sa taille, cette île offre aux touristes l’expérience unique de se retrouver complètement isolé de la vie quotidienne. Ne comptez sur aucune vie nocturne ou confusion à Little Cayman, les quelques habitants de l’île sont presque tous réunis dans le petit Blossom Village. Sa plage la plus appréciée est Point of Sand, sur la côte au nord-est, une bande de sable d’où l’on aperçoit au large le profil de la troisième île de l’archipel, Cayman Brac. Grand Cayman est quant à elle située à près de 100 kilomètres.

 

L’île abrite quelques-uns des plus beaux sites de plongée des Caïmans et du monde, avec un récif corallien si profond qu’il parait inifini et célèbre pour ses paroies pratiquement verticales. Et ceux qui recherchent une expérience à la Robinson Crusoé, une visite à Owen Island s’impose. Cet îlot inhabité qui ne comprend aucune structure est une oasis de paix et hors du temps. Il est situé dans la lagune au sud-ouest de Little Cayman, et est facilement accessible en kayak.

Bloody Bay Wall

Considéré comme l’une des expériences les plus incroyables de la planète par les plongeurs les plus expérimentés, le Blood Bay Wall est situé sur la côte Nord de Little Cayman. Ce qui rend ce site de plongée si spécial, c’est sa célèbre et rare paroie corallienne pratiquement verticale, qui descend à plus de 30 mètres en dessous du niveau de la mer. Le récif de Little Cayman grouille de créatures marines en tout genre, des hippocampes aux tortues en passant par les requins.

 

La section la plus célèbre de Bloody Bay Wall est le Great Wall West. En 1999, un photographe américain a pris et composé 1999 photos de ce tronçon de récif, en réalisant ainsi sa reproduction grandeur nature. Un projet non seulement merveilleux à voir (le récif est pratiquement illuminé de jour, ce qui permet d’en découvrir tous les détails !), mais aussi très utile pour ceux qui étudient cet écosystème unique en son genre. Ce même photographe effectue actuellement un nouveau service, qui permettra aux scientifiques d’évaluer dans quelle mesure et comment le Great Wall West de Bloody Bay a évolué au cours de ces dernières années.

Partez explorer Les îles Caïmans avec Costa Croisières

 

Les îles Caïmans font rêver tous les voyageurs amoureux de la mer, comme les amateurs de croisières. Elles font le bonheur des amateurs de plongée, mais aussi de tous ceux qui souhaitent vivre des vacances au rythme des Caraïbes, et profiter de la majesté de la nature terrestre et marine. Et y arriver par bateau est encore plus spectaculaire : voir le profil de Grand Cayman se dessiner depuis votre bateau Costa sera une émotion difficile à oublier !

Partez avec Costa Croisières.